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Historias de Villalba

Category: Historias de Villalba

 

Por Juan “Bertin” Negrón Ocasio

La siembra de caña se cultivaba en La Vega, Tierra Santa, La Pulga, Hatillo, El Pino, Romero, y otros sectores. Villalba era un cañaveral.

Hotel Toro Negro 1925

Foto: Hotel Toro Negro 1925 (Colección Domitilo Negrón)

Juan Bertin Negron OcasioHISTORIAS DE VILLALBA - LOS PRIMEROS VILLALBEÑOS...que llegaron a este suelo posiblemente eran coameños o juanadinos, ningunos eran villalbeños, ya que Villalba se fundó oficialmente el 1 de julio de 1917. Los que comenzaron a pisar este suelo cerca de 1850-1860, posiblemente antes, llegaron de Coamo o de Juana Díaz...quizá entraron por el norte. ¿Quién sabe?

De lo que sí sabemos es que Villalba era un barrio de Juana Díaz. Ese pueblo se fundó en 1798; Villalba, 119 años después. Villalba fue separado de Juana Díaz, por suerte, pero también por razones económicas. Los fundadores no eran gente pobre, sino acaudalados, Los Figueroa.

Bajo el mando del genial don José Ramón Figueroa Rivera, y junto a Walter “Known” McJones (otro que no era tan pobre) independizaron la aldea del municipio de Juana Díaz. El mejor que salió de los dos fue don José Ramón quien logró hacer fortuna. Su hermano, don José Víctor Figueroa Reyes, era Delegado en la Cámara de PR y fue quien sometió el proyecto No. 71 el 23 de marzo de 1917, convirtiéndose en la Ley No. 42 el 12 de abril de 1917. Villalba se independizó de Juana Díaz el 1 de julio de 1917.

En realidad no sé por qué se celebra la fundación de Villalba en marzo, cuando debería ser en julio. En ese mismo mes se celebraban las Fiestas Patronales. Otro desbarajuste del municipio de no celebrar tan noble tradición. Vamos pa’ tras como un juey cojo y bizco.

Veamos otros apuntes históricos del villalbeño Dr. Rigoberto Rodríguez Roche. Resulta que Villalba se liberó de Juana Díaz gracias a Walter Mck Jones. Este nació en Boston, Massachusetts el 22 de mayo de 1883. Murió en Washington, D.C. el 10 de enero de 1944. Su verdadero nombre fue Walter “Mckown” Jones2. Alguien le cambió el apellido, y así se quedó.

Mck Jones compró numerosas fincas en “Villalba” donde construyó la escuela que hoy está cerrada. Compró una hacienda en El Limón y construyó una mansión que igual está tirada al abandono. Lamentable es el trato incalificable a la memoria de este insigne. Allí reposan sus cenizas junto a las de su esposa dentro un herbazal.

La Ley No. 42, fue la legalidad para hacer a Villalba un pueblo. Pero, según Rodríguez Roche en “Redescubriendo a Walter Mck Jones” (agosto, 2019) indica que, ‘el sector de Villalba era muy pobre, y no podía aportar a las contribuciones de propiedad’ (p. 41). Por lo tanto, le incapacitaba para ser autónomo. Mck Jones le escribe al Tesorero de PR, para que se le dupliquen las contribuciones, ya que él era ‘el dueño de la mayor parte del territorio’.

Mck Jones murió sin fortuna, comparablemente con las riquezas que trajo a Puerto Rico, fincas que compró y negocios que tuvo. La Hacienda El Limón se la dejó a “un compadre”. El terreno y la escuela pertenecen al pueblo, no al gobierno. No hay documentación alguna que la escuela fue cedida al municipio. Está construida en terreno privado y su dueño absoluto fue Walter Mck Jones. Su visión era beneficiar a la población y su futuro, no el futuro de gobiernos.

 Libro Bertin 2020

Mck Jones fue dueño de la Central Juliana. Se procesaba caña para producir azúcar. Fue construida en 1920. ¡Quién podría creer que todo el proceso se elaboraba en Villalba! La siembra de caña se cultivaba en La Vega, Tierra Santa, La Pulga, Hatillo, El Pino, Romero, y otros sectores. Villalba era un cañaveral. El procesamiento incluía adonde está ubicado el edificio de Lino, el cuartel de la Policía, y donde está el restaurante (hoy). Tuvo Mck Jones entre 100-150 empleados villalbeños, de acuerdo al Profesor Doel López Velázquez.

El ilustre profesor López Velázquez menciona que el nombre de la central surge en “tributo a una vieja amistad” que tenía Mck Jones, y adjudica la amistad a don Julio Olivieri (p. 334). Difiero de ese planteamiento. En febrero, 2019 este autor había publicado que Juliana era el nombre de una amiga de Helen Buchanan. Juliana Conover y vivía en Princeton, New Jersey. Posiblemente, la Sra. Buchanan, esposa de Mck Jones, sugirió el nombre.

Siempre me cuestiono, qué hubiera pasado en Villalba si los Mck Jones hubieran tenido hijos(as)...

La grandeza de Mck Jones es que sabía que existía una necesidad económica en el pueblo y por medio de su caudal intentó proveer oportunidades financieras a los campesinos, sin conseguir ningún beneficio económico para él. La Central Juliana siguió operaciones hasta cerrar en 1948.

Pregunto yo, ¿fue Villalba el primer pueblo de Puerto Rico en tener energía eléctrica?

¿A dónde fue a parar el futuro de la agricultura de nuestro pueblo? ¡Bien lejos!

Villalba es un pueblo agrícola sin cultivos. Que nadie quiere sembrar la tierra es una excusa barata. ¡Qué le paguen un salario decente a los agricultores, beneficios y seguro médico, un plan de retiro, como a los empleados públicos, después griten quién no quiere trabajar la tierra!

Don José Ramón Figueroa Rivera nació en Aguas Buenas y vivió en Comerío. Llegó a Cacao en 1873. Desde Cacao cimentó un enorme negocio de café comprando todas las fincas fronterizas. Para 1888 se estableció en el centro de la aldea, pero allí ya vivían familias: los Viagi, Graciani, Olivieri, etc.

Don José Ramón “no sabía de letras”. Sin embargo, se le distingue por su gallardía, braveza y por ser visionario. De acuerdo a López Velázquez, establece la primera fuente de energía eléctrica en Villalba en su residencia. Se le acredita el tener el primer servicio sanitario. Además, custodió con su dinero guardias de seguridad, mandó a construir la iglesia Nuestra Señora del Carmen, y el primer cementerio.

Pregunto yo, ¿fue Villalba el primer pueblo de Puerto Rico en tener energía eléctrica?

Aquí me quedo. Hasta el próximo Villalba Azote Histórico...

Fuentes:
Historia de Villalba, Doel López Velázquez, 2007
https://www.findagrave.com/memorial/159938602/walter-mckown-jones
https://quod.lib.umich.edu/c/clementsead/umich-wcl-M-4536buc?view=text
(Sub-series II: Walter McKnown Jones Letters)