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Encuentra oposición de parte de agricultores a la eliminación del Programa de Subsidio Salarial.

Secretario Agricultura Flores Ortega

ADJUNTAS, Puerto Rico -  El Programa de Subsidio Salarial (PSS) que administra el Departamento de Agricultura, y que otorga un subsidio a los agricultores por el pago por horas a sus obreros, no está estimulando el crecimiento del sector agrícola en Puerto Rico. Es por esto, que la agencia ha decidido moverse a un programa de incentivos por producción.

Así lo reveló hoy el Secretario del Departamento de Agricultura (DA), Carlos Flores Ortega, durante una vista pública de la Comisión de Agricultura del Senado de Puerto Rico, que dirige el senador Luis Berdiel Rivera, celebradas en el municipio de Adjuntas, y a la que asistió un pequeño grupo de agricultores.

Flores Ortega, aseguró que el propuesto Código de Incentivos a nivel agrícola, “va a ser mejor de lo que tenemos”, a lo que representantes de varias asociaciones agrícolas denunciaron que sustituir el subsidio salarial por incentivos de producción va en detrimento de la industria.

Durante 50 años, el Departamento de Agricultura, bajo la Ley 142 de 1969, administra un Programa de Subsidio Salarial (PSS) que otorga un subsidio al agricultor por el pago de sus obreros, subsidio que fue en aumento a través de los años. El programa de subsidios llegó a contar con una asignación de $40 millones, pero muchos agricultores decidieron retirarse cuando se les exigió pagar los beneficios marginales a sus obreros, como el Seguro Social y el Fondo de Seguro del Estado.

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¿”Qué es lo que observamos al transcurso de 50 años? Que ese subsidio, que se está dando por hora, no está estimulando crecimiento del sector agrícola”, aseguró el Secretario. “El subsidio salarial no está cónsono con lo que debe ser la producción.” Concluyó que el PSS no estaba teniendo el efecto deseado en la economía agrícola por lo que se toma la decisión de cambiar el subsidio por horas a uno de incentivo por producción para estimular el crecimiento económico en el sector.

Flores Ortega aseguró hoy que el Código de Incentivos que se presentará ante la Legislatura persigue que el Estado se alinee a los programas agrícolas federales en los que se trabaja no por hora sino por producción.  Según el Secretario de esta manera “se hará más con menos”.

Según informó el Secretario, por los últimos 50 años los presupuestos del PSS fluctuaba entre $33 millones y $40 millones anuales. El año pasado este programa tenía $33 millones de los cuales se gastaron $3 millones para gastos operacionales y administrativos. Originalmente, el PSS era de $33 millones para el presente año fiscal pero la Junta de Supervisión Fiscal (JSF) redujo $18 millones, según indicó el Secretario.

Sin embargo, el senador Berdiel Rivera le cursó una carta al presidente de la JSF, José Carrión III, preguntándole si fue la JSF o el Ejecutivo quien impuso el recorte millonario en subsidios salariales. “Si hubiera otro recorte al DA (Departamento de Agricultura) lo voy a combatir”, sentenció Berdiel Rivera ante Flores Ortega y el grupo de agricultores que se dio cita a la vista pública.

“El querer substituir el subsidio salarial con incentivos de producción es una forma de salpicarse de su responsabilidad."

Fuerte oposición de agricultores a la eliminación del PSS

Mientras, para el presidente de la Asociación de Agricultores, Héctor Cordero Toledo, no se puede “confundir la gimnasia con la magnesia. Subsidios son una ayuda, incentivos son premios”.

“El querer substituir el subsidio salarial con incentivos de producción es una forma de salpicarse de su responsabilidad. Además, ¿cómo se va a auditar aquellos productores que venden por intermediarios? ¿Cómo se va a atender las pérdidas en producción causadas por fluctuaciones en el mercado?”, cuestionó Cordero Toledo para quien el proceso de auditoría del subsidio salarial se ha realizado al “reconciliar” las planillas o informes que se le envían a varias agencias federales.

Comision Agricultura Senado

Foto: Comisión de Agricultura del Senado

“No creo que un agricultor y patrono en su sano juicio presente nóminas falsas cuando por cada empleado tienes que informar y pagar contribuciones a dependencias estatales y federales”, añadió el presidente de la Asociación de Agricultores.

Por su parte, el presidente de Acción y Reforma Agrícola, Pedro Vivoni, urgió que en el Código de Incentivos se tome en consideración las características “únicas, irrepetibles y en ocasiones determinantes” en el ciclo de vida y producción de las cosechas y crianza de animales.  También, recomendó que se incluya a los agricultores que exportan sus productos.

Producción de leche

“El sector ganadero ha estado produciendo en exceso la cantidad de leche y ha bajado los patrones de consumo de los puertorriqueños, aunque la perspectiva es positiva porque se tienen plantas elaboradoras. También se están desarrollando nuevos productos para usar la leche que se vendía fresca para usarla en productos de conveniencia o de larga duración”, dijo Flores Ortega quien destacó que las plantas elaboradoras de leche UHT “no están en capacidad de producirla”.

Sin embargo, el presidente del sector de leche de la Asociación de Agricultores, Manuel Enrique Martínez Arbona, informó que están centrando sus esfuerzos para fortalecer las tres plantas elaboradoras que existen en la Isla para desarrollar productos lácteos en crecimiento incentivándolos en los puntos de transformación.

"Les aseguro que el sector de leche ha dado y está dando pasos firmes para transformar la industria lechera puertorriqueña. En ese camino hemos encontrado piedras y hemos tropezado con personas llamadas a proteger la agricultura. Personas que con sus acciones han trabajado en contra nuestra y han mostrado aptitudes de menosprecio hacia las capacidades y los esfuerzos de los agricultores del sector de leche. Sin embargo, nosotros continuamos de pie y de frente”, sentenció en una ponencia en la cual denuncia que durante la pasada administración de Agricultura y la presente existe un “espíritu negativo” hacia los productores de leche.

Regularán precios en mercados familiares

Ante las denuncias públicas realizadas en los medios de comunicación sobre la venta de productos a sobreprecio en los mercados agrícolas del DA, Flores Ortega informó que está en conversaciones con la empresa EVERTEC para comprar máquinas que se conecten a las balanzas que estarán programadas con los precios que implante la agencia y los 111 agricultores certificados “no lo podrán cambiar”.

“Si no logramos eso en corto tiempo nos vamos a ir a recibo escrito. Estamos conscientes de que el precio que se pone allí es el del agricultor sin el del intermediario y sin la ganancia del supermercado...Todo aquel que venda a sobreprecio, porque como no hay recibo detallado, sabe que va a ser expulsado de los mercados”, aclaró.

“Al día de hoy, cerca de unas 2,900 cuerdas de la Autoridad de Tierras ya han sido reposeídas de sus arrendatarios porque no las estaban usando en actividad agrícola.”

Nuevas gestiones en el Departamento de Agricultura

Flores Ortega hizo un recorrido de las gestiones realizadas para levantar la industria agrícola en el país luego del paso de los huracanes Irma y María, algo que tomó de 7 a 10 meses. “Las pérdidas estimadas de los huracanes Irma y María sobrepasaron los $2 billones, sobre $200 millones en pérdidas a la agricultura y sobre $1.8 billones las pérdidas a la infraestructura agrícola”, aseguró el titular.

Como una nueva visión, el Secretario de Agricultura afirmó que por muchos años, el departamento que dirige se ha dedicado a ayudar a producir, pero no se preocupaba por la venta de esa producción. En la actualidad, “el departamento ha estado utilizando muchos recursos...para unir a ese productor con ese posible comprador, y esto nos ha ganado mucho respeto en lo que son las cadenas de supermercados, los restaurantes, hoteles...” De esta manera, la agencia está fomentando la agricultura. “Si usted no sabe dónde va a vender, pues ¿por qué está sembrando?”

Otro de los cambios en la política pública que se están estableciendo en la agencia es con los terrenos para uso agrícola que están bajo la tutela de la Autoridad de Tierras. “Al día de hoy, cerca de unas 2,900 cuerdas de la Autoridad de Tierras ya han sido reposeídas de sus arrendatarios porque no las estaban usando en actividad agrícola.” La política establece que todo arrendatario de los terrenos de la Autoridad de Tierras tiene que usar los mismos para actividad agrícola.